Sagesse : ces vieux philosophes qui cartonnent

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En ces temps troubles, le besoin de comprendre et le désir de savoir se font particulièrement ressentir. Toutes générations confondues, les amies et les amis des livres sont nombreux à plébisciter des auteurs nés avant 1950. A l’instar d’un Pierre Rabhi, que nous avons interviewé, ou de Edgar Morin, 99 ans, les philosophes seniors ont plus que jamais leur mot à dire.

La figure du vieux sage fascine depuis toujours. Leurs écrits tout autant, comme en témoignent les records de seniors qui vendent comme des petits pains des ouvrages en science humaine. Point d’âge limite en philosophie ? Evidemment non.
Edgar Morin a 25 ans quand il publie L’an zéro de l’Allemagne, son premier livre paru en 1946. Le dernier ouvrage de ce sociologue et philosophe français date de cette année : Changeons de voie — Les leçons du coronavirus, paru chez Denoël en 2020. Et toujours autant de succès.

Femmes, races et classes, un ouvrage féministe de la philosophe et militante des droits humains, Angela Davis, née en 1944, n’a jamais cessé de séduire depuis sa première sortie en librairie, en 1983 : « Actuellement, nous vendons 250 exemplaires par semaine de l’édition de poche que nous avons sortie au début de l’année, précise Audrey Le Roy des Éditions des femmes — Antoinette Fouque. C’est un livre qu’on réimprime régulièrement. Il figure au rang des 200 meilleures ventes en sciences humaines. » Bien entendu, ce record s’explique, ces temps-ci, par une thématique faisant écho à l’affaire George Floyd. N’en reste pas moins que, foi de son éditrice en France, Angela Davis compte parmi ses lectrices et ses lecteurs une tranche d’âge qui correspondrait à celle de ses petits-enfants si elle en avait.

 

Seniors au top des ventes

Le presque centenaire philosophe français et l’égérie de la contestation étasunienne ne sont pas les seuls à toucher un lectorat pour lequel la Seconde Guerre mondiale et les Trente Glorieuses relèvent d’une histoire lointaine. Sur une liste établie avec l’aimable collaboration du département Sciences humaines et sociales de Payot Libraire à Lausanne (lire encadré), nous avons retenu quinze auteurs et autrices de 70 ans et plus, et dont la voix porte aujourd’hui, toutes générations confondues. En tête de peloton des meilleures ventes (chiffres non communiqués), on trouve Boris Cyrulnik, Hubert Reeves, Pierre Rabhi, Edgar Morin et Xuan-Thuan Trinh, autant de best-sellers dont l’aura ne faiblit pas. Certes, comme le précise la direction de Payot, toutes et tous ne sont pas comparables sur le strict plan du succès : l’historienne et psychanalyste Elisabeth Roudinesco et Peter Singer, le philosophe utilitariste australien, font de « petits scores » à côté d’auteurs comme Hubert Reeves et Boris Cyrulnik qui « cartonnent à chaque nouveauté ».

 

Se limiter au nombre d’exemplaires vendus ne suffit pas à mesurer l’impact de ces penseurs seniors

Le cas du linguiste Noam Chomsky, libertaire et anarchiste, né aux Etats-Unis en 1928, est sur ce point emblématique. L’un de ses éditeurs en français, basé à Montréal, en témoigne : « Les livres de Noam Chomsky publiés chez Lux Editeur ne se vendent en moyenne qu’à 3000 exemplaires, affirme Alexandre Sánchez. Mais c’est une moyenne et cela ne concerne que les livres que nous avons publiés. Si je me fie aux réactions qu’ont suscité nos plus récentes publications, je dirais que la majorité de ses lecteurs est formée de gens qui le suivent depuis longtemps. Cela dit, lorsque nous avons réédité son classique, Comprendre le pouvoir, dix ans après la première édition en français, les ventes nous ont démontré que Chomsky intéressait aussi de nouveaux lecteurs. »

 

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La force des cheveux blancs

Sans chercher non plus à réduire l’influence des écrivains seniors à leurs cheveux blancs, n’y aurait-il toutefois pas un facteur âge qui leur donnerait plus de légitimité auprès d’un large public ? « Plus la vie d’une personne est longue et plus elle est riche, avec une accumulation d’expériences nourrissant la réflexion, explique Daniela Jopp, professeure associée au Centre de recherche en psychologie de la santé, du vieillissement et du sport de l’Université de Lausanne (UNIL). Leur point de vue et leurs histoires n’en sont que plus intéressants pour les nouvelles générations. » Est-ce à dire que l’on accorde plus de crédit aux penseurs les plus âgés ? « Disons qu’il y a un intérêt certain pour le regard porté par les plus anciens sur leur vie passée. » Dans la plupart des civilisations, cette notion d’expérience est associée à une qualité : la sagesse. Comme le précise Daniela Jopp, des études dans le domaine de la psychologie révèlent notamment ceci : « Si l’on demande à quelqu’un de nommer une connaissance sage, il citera une personne âgée.»

Est-ce que la sagesse vient avec l’âge?

Difficile toutefois de définir objectivement cette sagesse. « Il n’y a pas d’association entre l’âge chronologique et la sagesse », relève une autre étude citée par la professeure de l’UNIL qui résume ainsi à ses étudiantes et à ses étudiants les résultats empiriques sur la sagesse : « Les personnes âgées ne sont pas nécessairement plus sages que les jeunes. »

Autre phénomène identifié, plus on devient vieux et plus on a l’impression d’être écouté. Cela expliquerait aussi pourquoi, à 80 ans et plus, comme Pierre Rabhi ou Edgar Morin, certains penseurs n’hésitent pas à publier autant. Avec aussi ce constat établi par Daniela Jopp avec un clin d’œil : « L’écriture est une pratique qui se perfectionne avec les années. »

 

 

Librairies: Ces sages qui cartonnent

 

La nuit, j’écrirai des soleils de Boris Cyrulnik, aux éditions Odile Jacob, 2019

 

 

Je chemine avec Hubert Reeves, de Hubert Reeves, aux éditions du Seuil, 2019

 

 

J’aimerais tant me tromper, Pierre Rabhi aux éditions de l’Aube, 2019

 

1    Cyrulnik, Boris*
2    Reeves, Hubert
3    Rabhi, Pierre
4    Morin, Edgar
5    Xuan, Trinh T
6    Chomsky, Noam
7    Debray, Régis
8    Finkielkraut, Alain
9    Badiou, Alain
10  Stengers, Isabelle
11   Badinter, Elisabeth
12  Davis, Angela
13  Servan-Schreiber, Jean-Louis
14  Singer, Peter
15  Roudinesco, Elisabeth.

*Liste établie avec l’aide de Payot Libraire. Classement par volumes vendus entre le 01.07.2019 au 01.07.2020.

 

 

 

Nicolas Verdan

 

 

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